Sahaya

“Je geboorteplaats bepaalt je leven”

Leven in Zuid-India: onvoldoende drinkwater, een groot deel van de bevolking sterft aan hiv, ondermaats onderwijs en geen enkele kans op zelfontplooiing. Tot 9 Vlamingen Sahaya international.eu op poten zetten. Deze organisatie onder leiding van An Van Rompay heeft met behulp van vrijwillige donaties een groot verschil gemaakt.

Wat is de kern van het project?

“Twintig jaar geleden zijn we gestart met ons project. In het zuiden van India leefden veel weeskinderen. Ouders hadden vaak hiv en stierven op jonge leeftijd. Om de fabels en onwaarheden rond hiv te stoppen, zijn we gestart met een hiv-voorlichtingscampagne. Dat was de eerste keer dat de lokale bevolking in aanraking kwam met feiten. We leerden ze dat je met de juiste medicatie nog een toekomst kunt opbouwen.”

“We hielpen ook bij het oprichten van een kleuter- en lagere school, verleenden microkredieten aan vrouwen die een eigen onderneming wilden starten en groeven met ons waterproject drie waterputten. Dat is slechts een klein deel van alle campagnes die we in Zuid-India organiseerden. Met een beetje inzet en moeite kan je zoveel dingen in de wereld drastisch verbeteren.”  “Dat gebeurde allemaal heel toevallig. Mijn broer, Koen, is de voorzitter van Sahaya en professor aan de University of California. Hij deed regelmatig onderzoek naar hiv en aids. In 1997 was hij in Zuid-India op een congres. Daar leerde hij Selvam kennen, die hem heeft overtuigd een steentje bij te dragen. Koen zag met zijn eigen ogen hoe hoog de nood aan verandering was.”  

Hoe ontstond de organisatie?  

“In 1999 richtte Koen USA Sahaya International op. De verkoop van handgeborduurde kaarten bracht het eerste geld in het laadje. ‘An, die zouden toch ook bij veel andere mensen in de smaak vallen?!’, vroeg Koen me op een dag. Ik was meteen overtuigd en zo rolde ik twintig jaar geleden zelf in de wereld van Sahaya. In 2008 bracht ik voor het eerst een bezoek aan India. Samen met acht andere Vlamingen besloten we om zelf een Belgische afdeling op te richten. Sindsdien zijn we hard gegroeid.”

Waar komt de naam vandaan?

“Sahaya betekent ‘hulp’ in het Sanskriet, een oude Indische taal. We hopen dat onze hulp minder noodzakelijk wordt en de bevolking de projecten zelf gaat leiden. Wij geven hen de start maar ze moeten er zelf iets rendabels van maken. We komen natuurlijk wel nog af en toe voor struikelblokken te staan. Soms hebben we meer geld nodig dan er beschikbaar is. We moeten selecteren wat het belangrijkst is en andere zaken, waar simpelweg niet genoeg geld voor is, naar achter schuiven.”

In welk gebied heeft Sahaya het meest veranderd?

“We bieden vooral hulp aan in het zuiden van India. Meer specifiek in de dorpjes Tamil Nadu en Andimadam. Daar ligt ook ons hoofdkantoor en de lokale organisatie READ (Rural Education and Action Development). READ zegt waar de nood het hoogst is en ze kijken wat haalbaar is. Wij westerlingen zien het soms nogal groot (lacht). Communicatie met Zuid-India verloopt ook via READ. We communiceren via Whatsapp of Skype, en dat verloopt redelijk vlot.”

Wat is je mooiste herinnering?

“De warmte die je van de mensen krijgt als je binnenkomt. 290 kinderen worden gesponsord door mensen in België. Dat wil zeggen dat die Belgische gezinnen maandelijks 26 euro betalen om de kinderen daar te helpen. Zo kan het kind naar school gaan, medicijnen en kledij kopen. Ik heb zelf 3 sponsorkinderen gehad. Je ziet gewoon hoe dankbaar ze zijn. Voor de sponsorkinderen hadden we ook knuffels bij. Dat kenden ze daar niet, mijn broer heeft knuffelbeestjes geïntroduceerd in Zuid-India. Als bijna 300 sponsorkinderen een cadeautje mogen kiezen, zie je onmiddellijk de vreugde in hun ogen, dat is onbetaalbaar. Daar doe ik het voor. Je geboorteplaats bepaalt immers heel je leven en dat is oneerlijk.”

Artikel: Ann Laenen – AP Journalistiek

Voorwerp in de kijker:

Deel op: